Las clases de dinero

Cómo ganar dinero

El dinero ha adoptado muchas formas a lo largo de los tiempos: conchas, ruedas, cuentas e incluso vacas. Sin embargo, todas las formas han tenido siempre tres cosas en común. Descubra cuáles son en este episodio de ocho minutos de nuestra serie de podcasts Economic Lowdown. También aprenderá en qué se diferencia el dinero mercantil del dinero representativo y en qué se diferencian ambos del dinero fiduciario actual.

El dinero es algo que la gente utiliza todos los días. Lo ganamos y lo gastamos, pero no solemos pensar mucho en él. Los economistas definen el dinero como cualquier bien ampliamente aceptado como pago final de bienes y servicios. El dinero ha adoptado diferentes formas a lo largo de la historia; ejemplos de ello son las conchas de vaca en África, las grandes ruedas de piedra en la isla de Yap, en el Pacífico, y las ristras de cuentas llamadas wampum utilizadas por los nativos americanos y los primeros colonos de Estados Unidos. ¿Qué tienen en común estas formas de dinero? Comparten las tres funciones del dinero:

Para apreciar las comodidades que el dinero aporta a una economía, piense en la vida sin él. Imaginemos que soy un músico -un fagotista en una orquesta- que tiene un coche que necesita ser reparado. En un mundo sin dinero, tendría que hacer un trueque para reparar el coche. De hecho, tendría que encontrar una coincidencia de deseos -el improbable caso de que dos personas tengan algo que la otra quiere en el momento y lugar adecuados para hacer un intercambio-. En otras palabras, tendría que encontrar un mecánico que estuviera dispuesto a intercambiar la reparación del coche por un concierto privado de fagot para mañana a las 9 de la mañana, para que yo pueda ir en coche a mi próximo ensayo con la orquesta. En una economía en la que la gente tiene habilidades muy especializadas, este tipo de intercambio requeriría una cantidad increíble de tiempo y esfuerzo; de hecho, podría ser casi imposible. El dinero reduce el coste de esta transacción porque, mientras que puede ser muy difícil encontrar un mecánico que cambie la reparación de un coche por un concierto de fagot, no es difícil encontrar uno que cambie la reparación de un coche por dinero. De hecho, sin dinero, cada transacción requeriría que yo encontrara productores que intercambiaran sus bienes y servicios por conciertos de fagot. En una economía basada en el dinero, puedo vender mis servicios como fagotista en una orquesta a quienes estén dispuestos a pagar los conciertos de la orquesta con dinero. Entonces, puedo tomar el dinero que gano y pagar por una variedad de bienes y servicios.

Diferentes tipos de dinero

Pero el dinero también tiene otros usos. Te ayuda a almacenar valor. Por ejemplo, si te dieran un helado de 2 libras, podrías disfrutarlo ahora mismo, pero si no lo hicieras se derretiría y ese «valor» desaparecería. Pero si te dieran 2 libras, podrías gastarlas cuando quisieras.

Las empresas utilizan el dinero cuando ponen precio a las cosas. Si un mecánico te arregla el coche, te cobrará en libras y peniques. El precio podría indicarse en otras unidades (bolsas de arroz, pintas de leche, etc.), pero el dinero ofrece un estándar compartido que todo el mundo puede utilizar, lo que facilita la comparación de precios.

Históricamente, a medida que el comercio aumentaba a lo largo de los siglos, en la mayoría de los países se utilizaba el dinero mercancía, como el oro y la plata. En el siglo XVI, los orfebres empezaron a almacenar monedas de oro para sus clientes y a entregarles recibos, que podían volver a convertirse en oro si lo solicitaban.

Transportar metales preciosos supone una carga física considerable. Con el tiempo, la gente empezó a utilizar los recibos. Estos recibos se convirtieron en una forma de dinero, precursores de los billetes actuales.

El valor del dinero

El dinero físico, es decir, el efectivo y las monedas, es creado por el Tesoro de los Estados Unidos. La Reserva Federal paga al Tesoro el coste de la impresión de los billetes (en lugar de su valor nominal), de modo que el Tesoro no obtiene ningún beneficio de la impresión de dinero. Con las monedas es diferente. La Reserva Federal paga al Tesoro el valor nominal de las monedas que acuña.

Las reservas del banco central son un tipo de dinero electrónico, creado por la Reserva Federal y utilizado por los bancos para realizar pagos entre ellos. En algunos aspectos son como una versión electrónica del dinero en efectivo. Sin embargo, el público y las empresas normales no pueden acceder a las reservas del banco central, ya que sólo están disponibles para las instituciones que tienen cuentas en la Reserva Federal, es decir, los bancos y el Tesoro, y ahora también algunas otras instituciones financieras. Las reservas del banco central no se cuentan como parte de la oferta monetaria de la economía, debido a que no son utilizadas por el público en general.

El tercer tipo de dinero representa gran parte del dinero en circulación. Sin embargo, a diferencia de las reservas del banco central y el efectivo, no es creado por la Reserva Federal, el Tesoro o cualquier otra parte del gobierno. En cambio, el dinero de los bancos comerciales lo crean los bancos comerciales privados (y en menor medida las cooperativas de crédito), normalmente en el proceso de concesión de préstamos. Aunque este dinero suele ser electrónico, no tiene por qué serlo. Antes de los ordenadores, los bancos todavía podían «crear dinero» simplemente añadiendo depósitos a sus balances.

Dinero fiduciario

Un banco central imprime el segundo papel. El papel cita la frase «Prometo pagar al portador, a petición, la suma de veinte libras». Esto significa que estás seguro de que puedes utilizar este papel para comprar cosas (en el Reino Unido, al menos).

Sin embargo, sospecho que también querrás poder utilizarlo para comprar las mismas cosas dentro de un año. Sería bastante molesto que ese billete de 20 libras se guardara durante un año y durante ese tiempo perdiera todo su valor. No tendría ningún valor.

Si busco un reloj nuevo, puede que busque dos modelos diferentes. Uno puede ser un modelo antiguo, de segunda mano y muy básico, que cuesta 20 libras. El otro, un modelo completamente nuevo, con nueva tecnología y más funciones, y con un precio de 200 libras.

Si ambos relojes tienen el mismo precio, puedo calcular si creo que el reloj más nuevo vale 10 veces más para mí. Si es así, puede que lo compre. Pero, si no lo es, pensaré que es caro y lo evitaré.

El dinero es mucho más que simple efectivo. En economía, el dinero es un medio de intercambio, una forma de intercambiar cosas. Y hoy en día, con la tecnología de que disponemos, utilizamos cuatro formas principales, cada una con sus propias ventajas.